Le rat sympathique

empathie

Suite à mon article d’hier sur les dauphins, poursuivons avec un autre animal que les gens trouvent pas mal moins mignon mais qui a pourtant beaucoup de charme quand on apprend à le connaître.

Je viens de lire une étude publiée dans la revue Science qui démontre que les rats font montre de comportement empathique en allant entre autres, aider à libérer un rat piégé, sans autre récompense que d’avoir soulagé la détresse d’un congénère.

Les rat de l’étude ont choisi de s’entraider pour se libérer de leurs contraintes, même lorsque des pépites de chocolat étaient en jeu.

Des recherches antérieures avaient démontré que l’empathie n’est pas la chasse gardée de l’humain et que certains rongeurs ont un comportement social positif.

Les rats participant à l’étude ont été groupés par sexe et confinés par paire à une cage pendant deux semaines. Ensuite, un des rats était libre de circuler librement alors que l’autre était coincé dans un tube en plastique. Le tube était fabriqué de façon à ce que le rat en liberté soit capable de libérer l’autre rat, s’il arrivait à comprendre qu’il devait faire glisser la porte.

D’autres études avaient déjà établi que les rats captent la peur et le stress chez leurs congénères et deviennent eux-mêmes effrayés, ce qu’on appelle la contagion émotionnelle.

Un niveau élevé de peur aura peu tendance à amener de l’altruisme.  Car l’on doit d’abord se calmer avant de pouvoir aider quelqu’un d’autre.

Durant l’étude avec les rats, les chercheurs ont constaté que les rats libres de circuler choisissaient de libérer leur compagnon de cage aussitôt qu’ils avaient compris le mécanisme d’ouverture de la porte, ce qui leur demandait environ une semaine.

Le mécanisme d’ouverture de la porte était difficile à comprendre car les rats devaient le soulever avec leur nez. Cela  ne pouvait pas se produire accidentellement.

Certains cages utilisées aux fins de contrôle contenaient des tubes  vides ou avec un rat en peluche et les rats de ces cages les ont ignorés complètement.

Les rats femelles montrent plus d’empathie que les rats mâles. Toutes les femelles de l’étude ont appris à faire fonctionner le mécanisme de la porte alors que 17 des 24 mâles ont fait de même.

Pour compliquer les choses, les chercheurs ont placé dans une cage un rat libre de circuler ainsi que placé deux tubes. Un des tubes contenait un rat confiné et l’autre des pépites de chocolat.ce test a été fait avec des rats qui avaient déjà réussi plusieurs fois à ouvrir la porte pour libérer leur compagnon.

Les rats, comme les humains, raffolent du chocolat. Ils ont choisi de d’abord libérer l’autre rat puis de partager le chocolat. Les rats utilisés aux fins de contrôle avaient le choix entre un tube contenant du chocolat et un tube vide. Ils ont mangé tout le chocolat la plupart du temps.

51% des rats qui avaient le choix de partager le chocolat avec leur partenaire prisonnier, l‘on fait. Ils ont ouvert la porte en premier pour libérer leur partenaire et ont partagé le chocolat. Ils auraient pu le manger seuls mais ils ne l’ont pas fait. Les chercheurs s’attendaient à voir de l’entraide mais pas un taux de partage si élevé.

Une étude future examinera l’hypothèse qu’un rat qui a déjà été confiné dans un tube sera plus rapide pour libérer un congénère emprisonné qu’un rat qui n’a pas vécu cette expérience.

Il semble donc n’y avoir aucune raison de croire que seuls les humains ont le monopole de l’empathie.

Ce n’est pas tant l’aide de nos amis qui nous aide que notre confiance dans cette aide.
–    Epicure

 

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