De la cervelle en masse

cerveau

Le cerveau humain est un organe qui a un volume moyen d’environ  1400 centimètres cubes, ce qui est assez volumineux par rapport à la taille de notre corps. Les chercheurs ont émit plusieurs hypothèses pour expliquer ce gros cerveau. La première est l‘hypothèse du cerveau social. Nous aurions développé un plus gros cerveau au cours de l’évolution, parce que nous avons établi des relations sociales de plus en plus complexes qui demandaient une plus grande puissance neuronale. Une plus grande capacité cérébrale nous aurait permis de garder en mémoire qui aurait fait quoi à qui par exemple.

Notre cerveau plus développé aurait aussi été utile pour une foule d’autres choses. Comme à innover avec l’utilisation d’outils et la cueillette de nourriture. Il y a probablement plusieurs raisons qui ont joué en faveur d’un cerveau plus volumineux.

Pourtant, il y a beaucoup de points défavorables à un grand cerveau. Il y a un coût énergétique énorme à avoir un cerveau de grande taille. Le cerveau représente environ deux pourcent du poids total d’un corps humain, mais il consomme à lui seul vingt pourcent de toutes nos calories ingérées et ce pourcentage varie peu, que l’on effectue des tâches mentales ardues, ou que l’on végète sur le canapé en regardant la télé.

Si avoir un grand cerveau était si avantageux, nous devrions en voir aussi chez les autres espèces animales. Pourtant, la plupart des espèces se sont satisfaites de cerveaux relativement petits. Nos cousins, les chimpanzés, ont un cerveau qui est moins d’un tiers du volume du notre, alors qu’ils ont un poids se rapprochant du notre.

Par contre, la plupart des primates ont un cerveau  plus grand que l’on pourrait s’y attendre, par rapport à la grosseur de leur corps Le quotient d’encéphalisation  (QE) est une mesure de la grandeur du cerveau par rapport à la masse relative du corps. Un chat a un QE de 1, ce qui est ce à quoi on pourrait s’attendre, avec la grosseur de son corps.  Les chimpanzés (2.5) et les singes rhésus (2.1) ont un plus grand cerveau que l’on pourrait s’y attendre par rapport à leur corps. Les humains pour leur part on un QE de 7.5, nettement supérieur à ce que la grandeur de leur corps suggère. Les dauphins, qui forment comme les humains des groupes sociaux complexes, ont un QE d’un peu plus de 4.

Les chercheurs ont découvert que plus une espèce a tendance à vivre à l’intérieur d’un grand groupe social, pus le cerveau sera gros par rapport au corps.

Le nombre de Dunbar, nommé ainsi pour le chercheur qui a fait ses travaux, représente la quantité de personnes avec qui un individu moyen peut entretenir des rapports  personnels étroits. Il a été fixé à environ 150 personnes. Les chimpanzés eux entretiennent des relations avec un groupe d’en moyenne 60 à 70 individus.

La théorie de Robin Dunbar et Leslie Aiello est que nos ancêtres se sont regroupés pour éviter les prédateurs comme les hyènes et autres grands carnivores, lorsqu’ils ont quitté les arbres pour vivre sur la terre ferme. Pour maintenir ce rapprochement intime, ils ont développé un langage, ce qui a aussi fait augmenter la taille du cerveau.

Une étude publiée dans la revue Science, a trouvé une corrélation positive entre la quantité de matière grise du cerveau chez 23 singes rhésus et la grandeur du groupe auquel ils appartenaient. Une autre étude chez les humains a démontré un lien entre le nombre d’amis Facebook d’une personne et la densité de sa matière grise cérébrale.

Nous n’avions pas besoin d’un si grand cerveau pour faire fonctionner le corps humain. Mais il semble que nous ayons évolué vers cette voie pour nous permettre de nous rapprocher et d’entretenir des relations avec un plus grand nombre de personnes.

Cerveau: Appareil avec lequel nous pensons que nous pensons.   –   Ambrose Bierce

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