Danser sur un volcan

Caldeira

Je vous ai déjà parlé du livre que je suis en train de lire Une histoire de tout, ou presque… C’est franchement très intéressant et je vais vous faire part d’une découverte que j’ai faite au sujet des volcans.

Le parc de Yellowstone est à cheval sur trois états (Idaho, Montana et Wyoming), mais 96% du parc est au Wyoming. Il couvre 8 983 kilomètre carrés. Le parc au complet est en fait un volcan; une caldeira (chaudron en latin), c’est-à-dire qu’au lieu d’être une montagne en forme de cône tronqué comme le Fuji ou le Kilimandjaro, c’est une dépression dans le sol.

Ce type de volcan est si explosif qu’il s’ouvre en une seule éruption d’une violence extrême, laissant derrière lui une vaste fosse un peu déprimée.

La caldeira de Yellowstone ne fut découverte que lorsque la NASA  prit des photos du parc pour tester ses nouvelles caméras de haute altitude. On découvrit alors que le parc tout entier était une caldeira. Une explosion avait laissé un cratère de 60 kilomètres de large.

De plus, la caldeira est située sur ce que l’on appelle un point chaud, un endroit où la croûte terrestre est plus chaude que le reste du globe. Yellowstone est donc une caldeira active mais c’est de plus le seul volcan explosif  au monde à être placé sur un point chaud. La croûte terrestre à cet endroit a sept à dix  kilomètres d’épaisseur alors qu’elle a en général trente kilomètres ailleurs.

En fait, Yellowstone est un supervolcan. Il est assis sur un énorme réservoir de roches en fusion qui va jusqu’à 200 kilomètres en profondeur. Cette chaleur alimente les nombreux geysers, sources hydrothermales et les boues chaudes de Yellowstone. Sous la surface, on retrouve une chambre magmatique de 40 kilomètres sur 70  kilomètres et d’une épaisseur atteignant par endroits jusqu’à 12 000 mètres.

Une telle masse de magma exerce une très forte pression sur l’écorce terrestre, ce qui a surélevé Yellowstone et les alentours d’environ 520 mètres sur une distance de 540 kilomètres. De 2004 à 2007, la surface s’est élevée par gonflement, de sept centimètres par an. Le rythme a ralenti entre 2007 et 2010 pour n’être que de un centimètre ou moins par an.

Si une nouvelle explosion se produisait, le cataclysme serait inimaginable. Bien que le réservoir de magma pourrait ne pas exploser, il pourrait rejeter un déversement continu de roches en fusion.

La dernière éruption majeure à Yellowstone s’est produite il y a environ 642 000 ans et elle était mille fois plus puissante que l’éruption du Mont St-Helens qui eût lieu en 1980.  L’éruption de Yellowstone recouvrit de cendres volcaniques et de roches tout l’ouest des États-Unis, une partie du centre du pays, et s’étendit jusqu’à la côte Pacifique et au Mexique.

Le cycle des éruptions majeures semble être de l’ordre de 600 000 à 900 000 ans, mais rien n’indique qu’une éruption serait imminente. De plus, la présence d’un modèle donné dans le passé  ne signifie pas qu’il soit encore vrai. Prévoir l’imminence d’une éruption volcanique demeure très difficile, particulièrement lorsque la quantité de données est insuffisante. Les enregistrements continuels de l’activité de Yellowstone n’ont débutées que dans les années 1970. Cela ne permet donc pas de tirer de conclusions sur des observations effectuées sur une si courte échéance.

Mais si jamais cela arrivait, la dévastation serait considérable. On pense que l’éruption détruirait toute végétation et 90% de la  vie humaine sur 1000 kilomètres aux alentours du cratère. Une grande partie des États-Unis et environ un tiers du Canada seraient inhabitables pour un certain temps.

Une éruption majeure aurait aussi des répercussions sur le climat de la planète toute entière. Rien n’indique selon les scientifiques, qu’une éruption majeure soit imminente.  Il y en aura une un jour mais on ne saurait dire quand cela se produira.

Volcan: après une nuit d’enfer, la lave se sent la langue pâteuse.    –    Sylvain Tesson
Dans le titre:  C’est une fête toute napolitaine, Monseigneur, nous dansons sur un volcan.
    Narcisse Achille, comte de Salvandy

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